Informática a los 16

Una joven estadounidense de 16 años,  Natalie Nash, ha ganado el concurso Intel Science and Engineering Fair. En el número de octubre del Communications of the ACM nos explican su proyecto, impresionante no solo por la parte ingenieril que lo sostiene, sino también por el impacto del mismo.

Natalie ha diseñado una interfaz software para ayudar a personas con ciertas discapacidades a comunicarse de manera más rápida que con los interfaces que existían hasta el momento. Estas personas utilizan dispositivos AAC (Augmentative and Alternative Communication) que generan voz a partir de ciertas entradas del usuario. Normalmente son personas con parálisis cerebral y simplemente tienen un botón el cual accionan cuando se enciende el grupo de letras en el que está la que quieren decir. Así, podemos imaginar el funcionamiento como si primero se iluminase nuestro teclado línea a línea y nosotros pulsásemos cuando se encendiese la linea donde está la letra escogida (eliminando el resto de líneas), luego se iluminaría dicha linea del teclado por partes, para seguir eliminando, etc. (aquí, fácilmente viene a la cabeza el utilizar nuestros conocimientos en teoría de la información, ¿no?) Para hacernos una idea, para escribir una frase pueden pasarse unos cinco minutos.

Lo primero que hizo Natalie fue analizar el tipo de teclado que era mejor (más rápido) para procesar las 20000 palabras más utilizadas del inglés americano. Curiosamente, el AAC era mejor que el QWERTY y que uno estilo teléfono móvil o Sinclair ZX Spectrum de 48K.

En este punto, Natalie se dio cuenta de que la disposición de las teclas en el teclado AAC estaba relacionada con su frecuencia de uso, cosa que en el tercer tipo de teclado no era exactamente así (de hecho, desde el punto de vista de funcionamiento que le dan estas personas, no alguien que puede escribir con las manos sin problemas). Además, dado que hoy en día se predicen las palabras antes de que se escriban totalmente, el orden pasa a ser importante sólo para las primeras letras de cada palabra.

Con todo esto, y dado que la búsqueda exhaustiva de todos los diferentes configuraciones de teclados no era posible, Natalie decidió utilizar un algoritmo basado en Simulated Annealing para implementar dicha búsqueda. Y efectivamente, el tercer tipo de teclado, optimizado, era un 15% más rápido que el AAC.

¡Enhorabuena!, Natalie.

[Esta entrada está basada en el artículo “Success at 16”  de la revista Communications of the ACM DOI:10.1145/2001269.2001278]

1 Comment

  1. Que makina el chico!

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