Descentralizando el mundo con blockchain (II)

(Trobareu la versió en català més avall)

En el artículo anterior de esta serie hemos visto de manera simplificada en que consiste blockchain. En este artículo vamos a ver algunos de los servicios y aplicaciones más destacados que usan esta tecnología como base.

La aplicación más conocida basada en blockchain es sin duda Bitcoin. Esta aplicación, y también el resto de criptomonedas, usa blockchain para registrar las transacciones monetarias entre los usuarios. Así, de manera simplificada, un usuario A puede registrar un pago a un usuario B enviando una transacción con un valor en Bitcoins que tenga como destinatario a una clave pública vinculada al usuario B y firmando dicha transacción con su clave privada utilizando un sistema de firma digital. El usuario B podrá posteriormente realizar un pago a otra clave pública vinculada a otro usuario utilizando como moneda para el pago la transacción que ha recibido previamente del usuario A. Cuando los usuarios desean realizar los pagos, envían las transacciones a los mineros de la red P2P. Los mineros validan las transacciones recibidas (que sean correctas y que el pagador no haya gastado previamente el dinero vinculado a la transacción de entrada) y las agrupan en bloques que intentarán añadir al blockchain de Bitcoin invirtiendo grandes recursos de computación tal y como explicamos en el artículo anterior. Para incentivar que estos nodos dediquen recursos de procesado a validar y crear nuevos bloques, éstos reciben una recompensa en forma de Bitcoin por cada nuevo bloque que logren añadir a la cadena y también pueden recibir pequeños honorarios por las transacciones incluidas en los bloques. Por este motivo hay una gran competición entre los mineros por ser el primero en computar el nonce que permite añadir el bloque a la cadena.

Esquema del funcionamiento de como Bitcoin entra en circulación y se usa en las transacciones. (Imagen de usgao con licencia United States Government Work)

Pero como comentamos al inicio de esta serie de artículos, una de las preguntas que intentamos responder es si blockchain tiene alguna aplicación más allá de Bitcoin y de las otras criptomonedas. La respuesta a esta pregunta es un rotundo. Usando esquemas parecidos, la tecnología de blockchain también se está usando para otro tipo de aplicaciones. Por ejemplo, Arboribus ha creado una plataforma para poner en contacto ciudadanos y empresas para que los ciudadanos puedan actuar de banco y realizar préstamos a las empresas. Blockchain es usado en este caso para registrar la concesión y la devolución de estos préstamos. De forma parecida, Nasdaq Private Market ofrece liquidez con fondos privados. Con una finalidad distinta, aprovechando la capacidad de registro perenne de blockchain, Everledger nació para el registro de diamantes y Stampery para la certificación de emails y otros documentos. En el mundo financiero, el avance que representa un cambio disruptivo no es sólo blockchain, sino una capa por encima llamada smart contracts. Los smart contracts son un protocolo que crea una especie de contratos electrónicos con cláusulas que pueden ejecutarse automáticamente si se cumplen ciertas condiciones. Esta tecnología tienen que ayudar a reducir costes, mejorar la eficiencia y reducir los riesgos en el momento de formalizar contratos. La plataforma centrada en smart contracts más popular es Ethereum, que tiene asociada la criptomoneda Ether, que sirve de gasolina al sistema, y que recientemente se está apreciando de forma significativa. Hyperledger es otro proyecto relacionado con la creación de una plataforma open source de blockchain que soporta smart contracts y que está siendo usada en el mundo de las finanzas, en IoT, en cadenas de suministro y en banca entre otros sectores.  

Dentro del ámbito tecnológico, blockchain se está utilizando para descentralizar servicios que hasta ahora tenían una arquitectura fuertemente centralizada. Es el caso de MaidSafe, que ofrece un servicio de almacenamiento en la nube distribuido para competir contra servicios centralizados como Google Drive o Dropbox. Otro ejemplo es NameCoin que pretende descentralizar un servicio como DNS.      

Otro tipo de aplicaciones interesantes basadas en blockchain son las relacionadas con aumentar la transparencia de las administraciones públicas y con la participación ciudadana. Un ejemplo es el proyecto FollowMyVote que usa blockchain para mecanismos de votaciones electrónicas. También, el ayuntamiento de Barcelona busca implicarse en el uso de blockchain creando una plataforma para la gestión de las identidades de los ciudadanos.     

Hasta ahora, hemos visto que blockchain tiene la capacidad de cambiar la forma en que se gestionan muchos servicios ya existentes y también la posibilidad de crear nuevos modelos de negocio. Sin embargo, en el siguiente artículo de esta serie, para mostrar que no es oro todo lo que reluce, vamos a ponernos en el modo más crítico y vamos a buscar los inconvenientes y los problemas de seguridad más importantes que han afectado a servicios basados en blockchain.

 

Víctor Garcia-Font es investigador de la cátedra UOC-IBM en ciberseguridad.

 

Descentralitzant el món amb blockchain (II)

En l’article anterior d’aquesta sèrie hem vist de manera simplificada en què consisteix blockchain. En aquest article repassarem alguns dels serveis i aplicacions més destacats que fan servir aquesta tecnologia com a base.

L’aplicació més coneguda basada en blockchain és sens dubte Bitcoin. Aquesta aplicació, i també la resta de criptomonedes, fa servir blockchain per registrar les transaccions monetàries entre els usuaris. Així, de manera simplificada, un usuari A pot registrar un pagament a un usuari B enviant una transacció amb un valor en Bitcoins que tingui com a destinatari a una clau pública vinculada a l’usuari B i signant aquesta transacció amb la seva clau privada utilitzant un sistema de signatura digital. L’usuari B podrà posteriorment realitzar un pagament a una altra clau pública vinculada a un altre usuari utilitzant com a moneda per al pagament la transacció que ha rebut prèviament de l’usuari A. Quan els usuaris volen fer els pagaments, envien les transaccions als miners de la xarxa P2P. Els miners validen les transaccions rebudes (que siguin correctes i que el pagador no s’hagi gastat prèviament els diners vinculat a la transacció d’entrada) i les agrupen en blocs que intentaran afegir al blockchain de Bitcoin invertint grans recursos de computació tal i com vam explicar en l’article anterior. Per incentivar que aquests nodes dediquin recursos de processament a validar i crear nous blocs, aquests reben una recompensa en forma de Bitcoin per cada nou bloc que aconsegueixin afegir a la cadena i també poden rebre petits honoraris per les transaccions incloses en els blocs. Per aquest motiu hi ha una gran competició entre els miners per ser el primer a computar el nonce que permet afegir el bloc a la cadena.

Esquema de la manera en què Bitcoin entra en circulació y s’usa en transaccions.  (Imatge de usgao con llicència United States Government Work)

Però com hem comentat a l’inici d’aquesta sèrie d’articles, una de les preguntes que intentem respondre és si blockchain té alguna aplicació més enllà de Bitcoin i de les altres criptomonedes. La resposta a aquesta pregunta és un rotund. Usant esquemes semblants, la tecnologia de blockchain també s’està usant per a altres tipus d’aplicacions. Per exemple, Arboribus ha creat una plataforma per posar en contacte ciutadans i empreses perquè els ciutadans puguin actuar de banc i realitzar préstecs a les empreses. Blockchain és usat en aquest cas per registrar la concessió i la devolució d’aquests préstecs. De manera semblant, Nasdaq Private Market ofereix liquiditat amb fons privats. Amb una finalitat diferent, aprofitant la capacitat de registre perenne de blockchain, Everledger va néixer per al registre de diamants i Stampery per a la certificació d’emails i altres documents. En el món financer, l’avanç que representa un canvi disruptiu no és només blockchain, sinó una capa per sobre anomenada smart contracts. Els smart contracts són un protocol que crea una mena de contractes electrònics amb clàusules que poden executar-se automàticament si es compleixen certes condicions. Aquesta tecnologia ha d’ajudar a reduir costos, millorar l’eficiència i reduir els riscos en el moment de formalitzar contractes. La plataforma centrada en smart contracts més popular és Ethereum, que té associada la criptomoneda Ether, que serveix de benzina al sistema, i que recentment s’està apreciant de manera significativa. Hyperledger és un altre projecte relacionat amb la creació d’una plataforma open source de blockchain que suporta smart contracts i que está sent utilitzada en el món de les finances, en IoT, en cadenes de subministrament i en banca entre altres sectors.

Dins de l’àmbit tecnològic, blockchain s’està utilitzant per descentralitzar serveis que fins ara tenien una arquitectura fortament centralitzada. És el cas de MaidSafe, que ofereix un servei distribuït d’emmagatzematge al núvol per competir contra serveis centralitzats com Google Drive o Dropbox. Un altre exemple és NameCoin que pretén descentralitzar un servei com DNS.

Un altre tipus d’aplicacions interessants basades en blockchain són les relacionades amb augmentar la transparència de les administracions públiques i amb la participació ciutadana. Un exemple és el projecte FollowMyVote que fa servir blockchain per mecanismes de votacions electròniques. També, l’ajuntament de Barcelona busca implicar-se en l’ús de blockchain creant una plataforma per a la gestió de les identitats dels ciutadans.

Fins ara, hem vist que blockchain té la capacitat de canviar la forma en què es gestionen molts serveis ja existents i també la possibilitat de crear nous models de negoci. No obstant això, en el següent article d’aquesta sèrie, per mostrar que no és or tot allò que llueix, ens posarem en mode crític i mostrarem inconvenients i els problemes de seguretat més importants que han afectat a serveis basats en blockchain.

 

Víctor Garcia-Font és investigador de la càtedra UOC-IBM en ciberseguretat.

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