Bitcoin forks (y II)

(Trobareu la versió en català més avall)

En este artículo completaremos lo introducido en un artículo anteriormente publicado en este blog sobre los forks en bitcoin. En el artículo anterior dimos unas pinceladas de lo que le pasa a la cadena de bloques en caso de soft fork y hard fork. En este artículo nos centraremos en los forks que se han hecho sobre bitcoin.

Para empezar vamos a ver la figura de más abajo, donde utilizamos el símil que hacíamos en el artículo anterior entre blockchain y libro contable para mostrar visualmente, y a grandes rasgos, lo que ha pasado con bitcoin y las nuevas monedas que han aparecido desde agosto de 2017.

Recordemos que decíamos que cuando un soft fork tiene éxito, entonces podemos considerar que simplemente se actualizan las normas sobre cómo escribimos en el libro contable y el tipo de apuntes que podemos hacer. En cambio, en un hard fork, a no ser que todos los nodos de la red actualicen su código, se crea una nueva moneda, donde podemos considerar que primero se hace una copia de todo el libro contable, y entonces las nuevas normas se aplican sólo al libro nuevo, dejando que el libro original siga funcionando sin ningún cambio.   

Esta imagen muestra las diferentes versiones de bitcoin creadas recientemente. Por un lado, vemos que seguimos teniendo la versión original de bitcoin que se ha actualizado incorporando un cambio importante que se ha denominado Segregated Witness (SegWit). En este artículo no entraremos a describir exactamente esta mejora, simplemente, para resumir diremos que, entre otras cosas, esta actualización del protocolo de bitcoin arregla un bug y con ello permite que se puedan desplegar nuevos proyectos por encima de bitcoin (e.g. Lighting Network) que deberán implementar pagos casi instantáneos con bajas comisiones y, en general, son una posible solución para escalar pagos con bitcoin. Esta actualización se hizo a partir de un soft fork y, como se ve en la figura, no produjo la creación de una nueva moneda.

Sin embargo, más o menos por las mismas fechas, otro grupo decidió modificar el protocolo de otra manera, no incluyendo SegWit pero incrementando el tamaño de los bloques a 8MB (actualmente en bitcoin está a 1MB) para permitir el registro de más transacciones cada vez que se mina un bloque nuevo. Esta modificación provocó un hard fork y la creación de una nueva moneda que se denominó bitcoin cash.

Un lector avispado se preguntará: ¿por qué no se hizo esta modificación del protocolo incluyendo SegWit, y así arreglando el bug que comentábamos antes? Para responder a esta pregunta, primero hay que entender que el mundo de las criptomonedas se ha profesionalizado mucho y que cualquier cambio puede tener un impacto económico muy importante para algunos de los actores involucrados en bitcoin. De hecho, detrás de cada fork se pueden ver disputas entre diferentes grupos de interés. Principalmente, estos grupos son: los usuarios de bitcoin, los mineros que a través de sus nodos verifican las transacciones y generan nuevos bloques, las casas de cambio de criptomonedas, los desarrolladores de las carteras para guardar las criptomonedas (i.e. wallets) y otras plataformas y negocios relacionados con esta tecnología.

Entonces, un hecho como ampliar el tamaño del bloque tiene un impacto económico obvio para varios de estos grupos de interés, especialmente para los mineros, ya que una de sus principales fuentes de ingresos son las comisiones que los usuarios pagan por cada transacción incluida en un bloque. El hecho de que se puedan incluir más o menos transacciones en los bloques, evidentemente, hará cambiar el beneficio del minero y también el precio medio pagado en las comisiones. Por otro lado, la posibilidad de desplegar capas por encima de bitcoin, como la Lightning Network, que permitan que muchas transacciones se resuelvan sin ser escritas en la blockchain también tiene un fuerte impacto en los posibles beneficios económicos de los mineros, y por eso, no tenemos que extrañarnos si encontramos actores en contra de resolver ciertos bugs. A parte de los intereses de los mineros, también podemos hablar de los intereses de los usuarios, entre los cuales hay pagar menos comisiones en contraposición al deseo de los mineros.

Al cabo de unos meses tras la aparición de bitcoin cash, se produjo otro hard fork que creó la nueva criptomoneda bitcoin gold. Este hard fork reivindica el objetivo de volver a descentralizar el minado de bitcoins. Debido a la gran dificultad que supone minar bitcoins, esta tarea se está llevando a cabo utilizando hardware altamente especializado (i.e. ASICs), que tiene un alto coste y un gran consumo energético. Esto hace que el minado de bitcoin sea sólo viable para empresas y grupos especializados, excluyendo a la mayor parte de usuarios. Bitcoin gold cambia el algoritmo de minado haciéndolo resistente al uso de ASICs y volviéndolo a hacer más accesible al global de usuarios. Sin embargo, a parte de esta versión idílica del fork, no se nos debería escapar que uno de los impulsores de bitcoin gold es LightningAsic, un vendedor de hardware especializado en el minado de varias criptomonedas.    

Por último, nos queda comentar el último hard fork que se impulsó para doblar el tamaño del bloque de la blockchain pero incluyendo también SegWit, y que se denominó bitcoin SegWit2x. Como se puede ver en el diagrama anterior, este hard fork finalmente no tuvo éxito. Este hard fork se propuso como término medio entre las pretensiones de varios grupos de interés, ya que por un lado se incrementaba el tamaño del bloque y por otro lado se añadía SegWit. Esto se impulsó cuando llegaron a un acuerdo varias entidades relacionadas con bitcoin, básicamente grupos grandes de mineros y las casas de cambio más importantes, como Coinbase.

Sin embargo, una gran parte de los usuarios, algunas casas de cambio, y muchos de los desarrolladores de Bitcoin Core (wallet y nodo validador de transacciones descendiente del cliente original de bitcoin) se opusieron al fork. Entre otros, algunos de los motivos para oponerse a este fork son: que la ampliación del tamaño del bloque puede dificultar la distribución de los bloques en la red P2P y requerir mejor hardware para el minado; que el fork no contemplaba desplegar un sistema de protección contra el replay para evitar que un gasto de bitcoin SegWit2x pueda implicar accidentalmente un gasto en la red de bitcoin original, y a la inversa; la oposición a que un grupo de corporaciones relativamente reducido pudiera decidir el futuro de lo que debería ser una moneda descentralizada. Por estos y otros motivos, a medida que se acercaba el momento planeado para el hard fork, el acuerdo empezó a perder seguidores, hasta que la falta de soportes llevó a su cancelación.      

Finalmente, ahora que ya hemos presentado todos los hard forks y que hemos visto en nuestro símil con los libros de cuentas que al hacer el hard fork copiamos los balances del libro de cuentas de la moneda base al nuevo libro de cuentas de la nueva moneda -y por lo tanto la nueva moneda empieza conservando los balances que hubiera en la antigua antes del hard fork-, vamos a contestar a una última pregunta que suele plantearse sobre este tema: cuando se crea una nueva moneda a partir de un hard fork, ¿tengo el doble de dinero del que tenía anteriormente?

La respuesta a esto es un rotundo NO. Después de un hard fork, lo que tenemos es el doble de monedas, pero cada una puede tener un valor diferente. Si teníamos 2 bitcoin, al hacer el hard fork de bitcoin cash tendremos 2 bitcoin y 2 bitcoin cash. Después, al realizarse el siguiente hard fork también tendremos 2 bitcoin gold adicionales. Así, en total a día de hoy tendríamos 2 bitcoin, 2 bitcoin cash y 2 bitcoin gold. Sin embargo, esto no significa que cada vez hayamos multiplicado por 2 el valor en euros o dólares de nuestra inversión inicial en bitcoin, ya que el valor de cada criptomoneda está determinado por lo que la gente quiera pagar por ellas. Así, en el momento de escribir este artículo, 1 bitcoin cotiza de media a $12.994, un bitcoin cash a $1.475 y un bitcoin gold a $290. Entonces, cada bitcoin que tuviéramos antes de los hard forks ahora nos habrá generado un valor total de $14.759 ($12.994+$1.475+$290), incluyendo las tres criptomonedas.

 

Víctor Garcia-Font es profesor de los Estudios de Informática, Multimedia y Telecomunicación de la Universitat Oberta de Catalunya e investigador de la cátedra UOC-IBM en ciberseguridad.

Bitcoin forks (i II)

En aquest article completarem el que vam introduir en un article anteriorment publicat en aquest blog sobre els forks a bitcoin. En l’article anterior vam donar unes pinzellades del que li passa a la cadena de blocs en cas de soft fork i hard fork. En aquest article ens centrarem en els forks que s’han fet sobre bitcoin.

Per començar, observem la figura de més avall, on fem servir el símil que fèiem a l’article anterior entre blockchain i llibre comptable per mostrar visualment, i a grans trets, el que ha passat amb bitcoin i les noves monedes que han aparegut des de l’agost de 2017. Recordem que dèiem que quan un soft fork té èxit, llavors podem considerar que simplement s’actualitzen les normes sobre com escrivim en el llibre comptable i el tipus d’apunts que podem fer. En canvi, en un hard fork, llevat que tots els nodes de la xarxa actualitzin el seu codi, es crea una nova moneda, on podem considerar que primer es fa una còpia de tot el llibre comptable, i llavors les noves normes s’apliquen només al llibre nou, deixant que el llibre original segueixi funcionant sense cap canvi.

Aquesta imatge mostra les diferents versions de bitcoin creades recentment. D’una banda, veiem que seguim tenint la versió original de bitcoin, que s’ha actualitzat incorporant un canvi important denominat Segregated Witness (SegWit). En aquest article no entrarem a descriure exactament aquesta millora, simplement, per resumir direm que, entre d’altres coses, aquesta actualització del protocol de bitcoin arregla un bug i amb això permet que es puguin desplegar nous projectes per sobre de bitcoin (e.g. Lighting Network) que haurien d’implementar pagaments gairebé instantanis amb baixes comissions i, en general, són una possible solució per escalar pagaments en bitcoin. Aquesta actualització es va fer a partir d’un soft fork i, com es veu a la figura, no va produir la creació d’una nova moneda.

No obstant això, més o menys en les mateixes dates, un altre grup va decidir modificar el protocol d’una altra manera, no incloent SegWit però incrementant la mida dels blocs a 8MB (actualment a bitcoin està a 1MB) per permetre el registre de més transaccions cada vegada que es mina un bloc nou. Aquesta modificació va provocar un hard fork i la creació d’una nova moneda que es va denominar bitcoin cash.

Un lector espavilat es preguntarà: per què no es va fer aquesta modificació del protocol incloent SegWit, i així arreglant el bug que comentàvem abans? Per respondre a aquesta pregunta, primer cal entendre que el món de les criptomonedes s’ha professionalitzat molt i que qualsevol canvi pot tenir un impacte econòmic molt important per a alguns dels actors involucrats en bitcoin. De fet, darrere de cada fork es poden veure disputes entre diferents grups d’interès. Principalment, aquests grups són: els usuaris de bitcoin, els miners que a través dels seus nodes verifiquen les transaccions i generen nous blocs, les cases de canvi de criptomonedes, els desenvolupadors de les carteres per a guardar les criptomonedes (i.e. wallets) i altres plataformes i negocis relacionats amb aquesta tecnologia.

Llavors, un fet com ampliar la mida del bloc té un impacte econòmic obvi per a diversos d’aquests grups d’interès, especialment per als miners, ja que una de les seves principals fonts d’ingressos són les comissions que els usuaris paguen per cada transacció inclosa en un bloc. El fet que es puguin incloure més o menys transaccions en els blocs, evidentment, farà canviar el benefici del miner i també el preu mitjà pagat per les comissions.

D’altra banda, la possibilitat de desplegar capes per sobre de bitcoin, com la Lightning Network, que permetin que moltes transaccions es resolguin sense ser escrites en la blockchain també té un fort impacte en els possibles beneficis econòmics dels miners, i per això no hem d’estranyar-nos si trobem actors en contra de resoldre certs bugs. A part dels interessos dels miners, també podem parlar dels interessos dels usuaris, entre els quals hi ha pagar menys comissions en contraposició al què desitgen els miners.

Al cap d’uns mesos després de l’aparició de bitcoin cash, es va produir un altre hard fork que va crear la nova criptomoneda bitcoin gold. Aquest hard fork reivindica l’objectiu de tornar a descentralitzar el minat de bitcoins. A causa de la gran dificultat que suposa minar bitcoins, aquesta tasca s’està duent a terme utilitzant maquinari altament especialitzat (i.e. ASICs), que té un alt cost i un gran consum energètic. Això fa que el minat de bitcoin sigui només viable per a empreses i grups especialitzats, excloent a la major part d’usuaris. Bitcoin gold canvia l’algoritme de minat fent-lo resistent a l’ús de ASICs i tornant-lo a fer més accessible al global d’usuaris. No obstant això, a part d’aquesta versió idíl·lica del fork, no se’ns hauria escapar que un dels impulsors de bitcoin gold és LightningAsic, un venedor de maquinari especialitzat en el minat de diverses criptomonedes.

Per últim, ens queda comentar l’últim hard fork que es va impulsar i que pretenia doblar la mida del bloc a la blockchain i que també incorporava SegWit. Aquest hard fork es va denominar bitcoin SegWit2x. Com es pot veure en el diagrama anterior, el hard fork finalment no va tenir èxit. Aquest hard fork es va proposar com a terme mitjà entre les pretensions de varis grups d’interès, ja que per una banda s’ampliava la mida del bloc, i per l’altra s’incorporava SegWit. Això es va impulsar quan van arribar a un acord diverses entitats relacionades amb bitcoin, bàsicament grups grans de miners i les cases de canvi més importants, com Coinbase.

No obstant això, una gran part dels usuaris, algunes cases de canvi, i molts dels desenvolupadors de Bitcoin Core (wallet i node validador de transaccions descendent del client original de bitcoin) es van oposar al fork. Entre d’altres, alguns dels motius per oposar-se a aquest fork van ser: que l’ampliació de la mida del bloc podia dificultar la distribució dels blocs a la xarxa P2P i requerir millor hardware per al minat; que el fork no contemplava desplegar un sistema de protecció contra replay per evitar que una despesa de bitcoin SegWit2x pogués implicar accidentalment una despesa a la xarxa de bitcoin original, i a la inversa; que un grup de corporacions relativament reduït pogués decidir el futur del que hauria de ser una moneda descentralitzada. Per aquests i altres motius, a mesura que s’acostava el moment planejat per al hard fork, l’acord va començar a perdre seguidors, fins que la manca de suports va portar a la seva cancel·lació.

Finalment, ara que ja hem presentat tots els hard forks i que hem vist, en el nostre símil amb els llibres de comptes, que en fer un hard fork copiem els balanços del llibre de comptes de la moneda base al nou llibre de comptes de la nova moneda i, per tant, la nova moneda comença conservant els balanços que hi hagués a l’antiga abans del hard fork, llavors podrem contestar una última pregunta que sol plantejar-se en tractar aquesta tema: quan es crea una nova moneda a partir d’un hard fork, disposem del doble de diners dels que teníem anteriorment?

La resposta a això és un rotund NO. Després d’un hard fork, el que tenim és el doble de monedes, però cadascuna pot tenir un valor diferent. Si teníem 2 bitcoins, en fer el hard fork de bitcoin cash tindrem 2 bitcoins i 2 bitcoins cash. Després, en realitzar-se el següent hard fork també tindrem 2 bitcoins gold addicionals. Així, en total a dia d’avui tindríem 2 bitcoins, 2 bitcoins cash i 2 bitcoins gold. No obstant això, no vol dir que cada cop haguem multiplicat per 2 el valor en euros o dòlars de la nostra inversió inicial en bitcoins, ja que el valor de cada criptomoneda està determinat pel que la gent vulgui pagar per elles. Així, en el moment d’escriure aquest article, 1 bitcoin cotitza de mitjana a $12.994, 1 bitcoin cash a $1.475 i un bitcoin gold a $290. Llavors, cada bitcoin que tinguéssim abans dels hard forks ens haurà generat un valor total de $14.759 ($12.994+$1.475+$290), incloent les tres criptomonedes.

 

Víctor Garcia-Font és professor dels Estudis d’Informàtica, Multimèdia i Telecomunicació de la Universitat Oberta de Catalunya i investigador de la càtedra UOC-IBM en ciberseguretat.

2 Comments

  1. Por ejemplo yo dispongo de bitcoins desde Enero de este año, los tengo en mi monedero virtual, si quisiera tener los bitcoin cash y bitcoin gold que me corresponden, ¿que pasos debería seguir?

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    • El hecho de si puedes recuperar los bitcoin cash y gold que te corresponden depende de cómo hubieras guardado tus bitcoins. Si los tenías en una wallet en la nube o en una exchange, entonces probablemente no controles las claves privadas que dan acceso a los bitcoins. En general guardar los bitcoins a largo plazo en estos sitios no es recomendable ya que a parte de que puedan hackear estas webs, también tienen el problema de que cuando hay forks, son ellos los que deciden si te dan acceso a las nuevas monedas. Así que deberías comprobarlo. Por ejemplo Coinbase, de momento, no da acceso a ninguna de las dos nuevas monedas.
      Si los bitcoins los tenías guardados en algún sitio en el que tú tienes acceso a las claves privadas (paper wallet, desktop wallet, hardware wallet) entonces sí que puedes acceder a tus bitcoin cash y gold.
      Te paso un par de links que explican cómo hacerlo. Los dos links explican básicamente lo mismo pero para las dos nuevas monedas:
      – acceder a tus bitcoin gold https://bitcoinmagazine.com/articles/beginners-guide-claiming-your-bitcoin-gold-and-selling-it/
      – acceder a tus bitcoin cash https://bitcoinmagazine.com/articles/beginners-guide-claiming-your-bitcoin-cash-and-selling-it/

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